Os mosquitos preferem vermelho

O Aedes aegypti é portador da febre amarela e da dengue que são encontrados em humanos e macacos em regiões subtropicais e tropicais, além das doenças chikungunya e Zika. Essas doenças causam muitas mortes, problemas no sistema de saúde e enormes perdas financeiras.

Novas pesquisas de cientistas da Universidade de Washington (UW) em colaboração com a Universidade da Califórnia, Santa Bárbara e a Universidade de Freiburg, na Alemanha, indicam que esses mosquitos – quando detectam dióxido de carbono que exalamos – voam em direção a certas cores, incluindo vermelho, laranja, preto e ciano. Eles ignoram outras cores, como verde, roxo, azul e branco. Os cientistas acreditam que essas descobertas ajudam a explicar como os mosquitos encontram um hospedeiro: porque a pele humana, independentemente da pigmentação geral, envia um forte “sinal” vermelho-alaranjado para seus olhos.

“Os mosquitos parecem usar cheiros para ajudá-los a reconhecer o que está próximo como um hospedeiro mordido”, disse Jeffrey Revell, professor de biologia da Universidade de Varsóvia. Quando eles sentem certos compostos como o dióxido de carbono da nossa respiração, esse cheiro estimula os olhos a procurar cores específicas e outros padrões visuais associados e diretamente a um hospedeiro em potencial.

Saber quais cores atraem mosquitos famintos e quais não podem ajudá-lo a criar repelentes de insetos, armadilhas e outras formas de combater melhor os mosquitos. O professor Revell observou: “Uma das perguntas mais frequentes é: ‘O que posso fazer para evitar que os mosquitos me mordam?'” “Uma vez eu disse que existem três pistas principais que os mosquitos atraem: respiração, suor e temperatura da pele.” Neste estudo, encontramos uma quarta pista: a cor vermelha, que pode ser encontrada não apenas nas roupas, mas também na pele de todos . A cor da pele não importa. Todos nós exportamos vermelho. Filtrar essas cores atraentes em nossa pele ou usar roupas que evitem essas cores pode ser outra maneira de evitar picadas de mosquito”.

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Os pesquisadores acompanharam o comportamento de fêmeas de Aedes aegypti quando receberam diferentes tipos de pistas visuais e olfativas. Em todas as espécies de mosquitos, as fêmeas bebem apenas sangue e as picadas de Aedes aegypti podem transmitir doenças como dengue, febre amarela, chikungunya e zika. Os pesquisadores rastrearam mosquitos individuais em salas de testes em miniatura enquanto eles pulverizavam aromas específicos e exibiam diferentes tipos de padrões visuais – como um ponto colorido ou uma mão humana.

Sem nenhum estímulo de odor, os mosquitos ignoraram amplamente o ponto na parte inferior da sala, independentemente da cor. Depois de injetar dióxido de carbono na câmara, os mosquitos ainda ignoram o ponto se estiver verde, azul ou roxo. Mas se for vermelho, laranja, preto ou azul, a fêmea voará em direção a ele.

Os seres humanos não podem sentir o dióxido de carbono e os gases que exalamos e outros animais a cada respiração, mas os mosquitos podem. Pesquisas anteriores de Riffell e outros grupos mostraram que a inalação de dióxido de carbono aumenta o nível de atividade das fêmeas dos mosquitos – elas procuram no espaço ao seu redor, possivelmente por um hospedeiro. Experimentos usando pontos coloridos mostraram que, quando farejam dióxido de carbono, os olhos desses mosquitos preferem certos comprimentos de onda no espectro óptico.

“Imagine que você está na calçada sentindo o cheiro de bolo e canela”, disse Revell. – “Talvez isso seja um sinal de que há uma padaria por perto e você pode começar a procurá-la. Aqui começamos a identificar os elementos visuais que os mosquitos procuram depois de cheirar sua própria versão da ‘padaria’.”

As pessoas veem diferentes comprimentos de onda de luz como cores distintas: por exemplo, 650 nm parece vermelho, enquanto 450 nm parece azul. Os cientistas não sabem se os mosquitos veem as cores da mesma maneira. No entanto, a maioria das cores que os mosquitos preferem sentir o cheiro do dióxido de carbono – laranja, vermelho e preto – correspondem às ondas de luz mais longas. A pele humana, independentemente da cor da pele, também emite um sinal de comprimento de onda longo na faixa vermelho-laranja.

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Quando a equipe de Riffell repetiu os experimentos na sala usando cartões de corante equivalentes à cor da pele humana – ou a mão nua do pesquisador – os mosquitos voaram de volta para o estímulo visual somente depois que o dióxido de carbono foi pulverizado na câmara. Se os cientistas usassem filtros para remover os sinais de ondas longas ou usassem luvas verdes, os mosquitos que sentiram o dióxido de carbono não voariam em direção ao alarme.

A preferência das fêmeas pelas cores laranja-avermelhadas é determinada pelos genes. Mosquitos com uma cópia mutante do gene necessário para a detecção de dióxido de carbono não mostram mais preferências de cor na câmara de teste. Outra cepa de mosquitos mutantes que não podiam mais “ver” longas ondas de luz era “daltônica” na presença de dióxido de carbono.

Mais pesquisas são necessárias para determinar como outros estímulos visuais e olfativos – como secreções da pele – ajudam os mosquitos a atingir potenciais hospedeiros de perto. Outras espécies de mosquitos também podem ter preferências de cores diferentes, dependendo da espécie hospedeira preferida.

Paweł Wernicki

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